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Des drones pour surveiller les fonds marins

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On est déjà assez habitué à les voir voler dans le ciel, que ce soit sur des tournages, pour surveiller le trafic ou encore dans des compétitions de vitesse. Mais ce qui n’était pas si courant jusqu’à présent, c’était de voir des drones capables d’opérer sous la surface de la mer, un environnement beaucoup plus hostile, où la pression complique l’exécution de toute tâche et il est même difficile de se repérer.

C’était en 2018 lorsque l’entrepreneur technologique belge et passionné de plongée Christophe Chatillon il a décidé de faire quelque chose et, par l’intermédiaire de son neveu, a posté un court message à un groupe Facebook d’étudiants en robotique dans son pays natal. ils ont répondu Sayri Arteaga Oui meidi garciaà qui une rencontre a suffi pour s’inscrire au projet et créer ensemble uWare, la « start-up » avec laquelle ils ont développé l’équivalent sous-marin d’un drone : un robot autonome, capable de se localiser et de cartographier le fond de la mer pour vérifier leur état ou suivre l’évolution des herbiers de Posidonie ou de la faune sous-marine.

Ils ont baptisé leur véhicule uOne et, après ses débuts en Belgique -où ils ont levé 500 000 euros et sont venus remporter le prix de la « start-up » innovante en 2020-, il y a quelques années, l’entreprise a décidé de s’installer sur le périphérie d’Alicante, à côté de la Méditerranée, sans aucun doute une mer qui offre des conditions beaucoup plus favorables pour les tests qui nécessitent d’affiner la technologie dans la mer du Nord glaciale et agitée.

Les liaisons quotidiennes entre l’aéroport d’Elche et la capitale communautaire -les Belges sont les deuxièmes acheteurs étrangers de résidences de tourisme sur la Costa Blanca-, le talent fourni par le diplôme en robotique de l’Université d’Alicante ou l’existence d’un « hub » technologique de plus en plus considérables autour du Digital District promu par la Generalitat Valenciana, ils ont fini par convaincre les fondateurs de la firme. Des entrepreneurs sûrs du potentiel commercial de leur technologie.

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« Travailler sous l’eau est très compliqué et jusqu’à présent presque toutes les tâches, comme la prise d’images ou la cartographie des fonds marins, sont effectuées par des plongeurs qui, en plus d’avoir besoin de certifications et d’équipements spéciaux, peuvent passer très peu de temps immergés. Généralement, ils ne t Ils restent généralement plus de 45 minutes ou une heure », explique Artéaga. Certaines contraintes de temps que les robots n’ont pas.

Jusqu’à présent, cependant, les véhicules sous-marins qui avaient été développés pour ce type de tâche présentaient d’autres inconvénients. Dans certains cas parce qu’il était nécessaire qu’ils soient reliés par un câble pour pouvoir les gérer et, dans d’autres, parce qu’il était nécessaire de monter des infrastructures supplémentaires -antennes et relais- pour qu’ils puissent être guidés, car ils utilisaient des signaux indiquant leur emplacement.

L’une des innovations qu’ils ont introduites à partir d’uWare est la capacité de leurs véhicules à se localiser automatiquement en temps réel, en utilisant leurs caméras pour créer une carte de la zone où ils vont travailler et pouvoir se guider. Une technologie déjà assez courante dans le cas des appareils terrestres -elle repose sur le même principe utilisé par les robots aspirateurs les plus avancés, par exemple-, mais qui n’était pas encore utilisée sous l’eau.

De plus, l’uOne n’a même pas besoin de pilote, puisqu’il est complètement autonome et accomplit sa mission sans intervention humaine. Bien sûr, pour le moment, il n’est pas encore capable de diffuser en direct les images et les données qu’il capture, et il se limite à les enregistrer pour un téléchargement ultérieur.

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Surveiller les réservations

Les premières applications commerciales auxquelles l’entreprise se prépare déjà sont la surveillance des réserves marines protégées, dont la surveillance est aujourd’hui assez complexe. « En général, les plongeurs vérifient une fois par an et c’est tout. Avec l’uOne, ces zones peuvent être surveillées chaque semaine et déterminer s’il y a un type de problème qui peut les affecter », explique le co-fondateur de l’entreprise. L’entreprise a déjà réalisé un premier test pilote à Tenerife, où elle a cartographié les sebadales existantes -grandes prairies sous-marines-, pour localiser leur emplacement ou déterminer leur extension.

L’entreprise travaille également sur l’incorporation de capteurs qui, en plus de l’image, permettent de capturer d’autres types de paramètres sur la qualité de l’eau ou son pH, pour étendre son utilité. Et à l’avenir, ils souhaitent également intégrer de nouveaux développements pour faciliter les tâches physiques sous l’eau, ainsi qu’en surface.

Au-delà de la surveillance des zones protégées, l’entreprise voit à moyen terme un autre créneau commercial important dans la surveillance et la supervision de toutes les installations d’énergie renouvelable qui sont implantées en mer, principalement les centrales éoliennes offshore. Des installations qui deviennent de plus en plus importantes, compte tenu de la nécessité de décarboner l’économie.

En tout cas, ils travaillent avec un esprit ouvert à toute possibilité et, de la même manière que les drones aériens accomplissent de plus en plus de tâches, ils sont convaincus que leurs « frères » sous-marins auront également un champ d’action de plus en plus considérable à l’avenir. .

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